Чай улун

Улун,  красный чай, бирюзовый чай (кит.  wū lóng, «Чёрный дракон») — это полуферментированный чай. При его переработке ферментацию не доводят до конца: ей подвергается не весь лист, а лишь его края и часть поверхности. В то же время внутренние слои чайного листа сохраняют присущую им структуру и не ферментируются. Поэтому улун занимает промежуточное положение между зелёным и чёрным чаем.

Особый аромат и вкус, не позволяет спутать его с другими сортами чая. Сухой чай имеет характерный пряный аромат.  Настоя может быть разным по цвету: от светло-зелёного до светло-коричневого и оранжево-красного. Зависит цветовая гамма от многих факторов: климата, структуры почвы, особенностей технологии производства.

Улуны производятся, как правило, из зрелых листьев, собранных со взрослых кустов.

Собранные листья сушатся на солнце в течение получаса-часа. Затем подсушенные листья укладывают толстым слоем в корзины и помещают в тень для ферментации. Ключевым моментом в приготовлении является то, что во время ферментации листья каждый час аккуратно перемешивают и разминают, при этом стараясь не ломать. Такая обработка приводит к тому, что ферментируются листья неравномерно — края листьев более, чем середина. В зависимости от длительности процесса и особенностей сырья достигается различная степень ферментации — от 20 % до 60 % (для большинства улунов она находится в пределах 40-50 %.

После достижения нужной степени ферментации её прерывают нагревом — листья просушивают при температуре 250—300 °C. Обычно сушка проводится в два этапа — сначала листья кратковременно подсушивают в течение нескольких минут, затем проводят скручивание, после чего досушивают чай, чтобы снизить его влажность и окончательно остановить ферментацию. Получившийся в результате чай упаковывают и отправляют на продажу.

Характерные особенности технологии обработки улунов дают возможность достаточно легко определять подлинность чая — настоящий улун всегда цельнолистовой, в нём не должно быть ломаных листьев, крошки, пыли, а его листья, разворачивающиеся в процессе заваривания, имеют характерный вид — края тёмные, как у листа чёрного чая, а листовые прожилки и некоторая часть листа в средней части зелёные и сохранившие свою структуру и прочность. Впрочем, и характерные вкусовые качества улунов делают их весьма трудноподделываемыми.